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Telescopio William Herschel

El Telescopio William Herschel (WHT) es el segundo mayor telescopio del Roque de Los Muchachos en La Palma. Con un espejo primario de 4,2 m ien diametro también es el segundo mayor telescopio de Europa sólo después del Gran Telescopio de Canarias (espejo primario de 10,4m). En la actualidad este telescopio es de tamaño modesto, sin embargo sigue siendo uno de los más productivos en publicaciones científicas del mundo. Tiene una razón focal f2.8 y es de tipo Cassegrain-Nasmyth.

William Herschel Telescope La Palma

Resultados

Los resultados más destacados extraidos con datos obtenidos en este telescopio son:

  • El descubrimiento de la primera evidencia de un agujero negro supermasivo (Sgr A*) en el centro de la Via Láctea.
  • La primera observación en el óptico de un estallido de rayos gamma

Historia

El Science and Engineering Research Council (SERC) del Reino Unido comenzó a planificar el telescopio en 1974 con un presupuesto inicial de 18 millones de libras. Con ese presupuesto, el proyecto estuvo a punto de ser desestimado pero el SERC dió una última oportunidad al proyecto al rediseñar el telescopio, logrando reducir el presupuesto hasta los 10 millones de libras. En 1981, el 20% el SERC negoció una participación del 20% con Holanda. Ese año coincidió con el bicentenario del descubrimiento de Urano por William Herschel, de ahí que el telescopio tome su nombre del astrónomo. La primera luz del telescopio fue el 1 de Junio de 1981 usando el instrumento TAURUS-2.

Curiosidades

  • El telescope toma el nombre del astrónomo William Herschel (Alemania 1738 - Inglaterra 1822), un músico sin formación científica que comenzó su interés en la astronomía a los 35 años de edad. Este astrónomo descubrió el planeta Urano con un telescopio reflector de 1,2m que construyó el mismo junto con su hermana ya que no podía permitirse comprar un telescopio refractor de similar tamaño al uso en la época. Herschel también fue pionero en el diseño de la montura acimutal que ahora se usa en telescopios como el WHT.
  • La reducción del presupuesto en la construcción del telescopio se consiguió mediante: la reducción de la distancia focal del telescopio, que a su vez hizo reducir el tamaño de la cúpula, haciendo que la cúpula tuviera forma de cebolla (permite cierres más simples) y bajando el telescopio más cerca del suelo (gracias a que el aire turbulento de La Palma sólo se eleva a 3 m del suelo).
  • El WHT es como una navaja suiza. En cada foco se coloca un instrumento y a su vez tiene varios instrumentos intercambiables entre si con relativa facilidad. Actualmente los astrónomos profesionales pueden pedir tiempo de observación para los siguientes instrumentos:
    • ISIS - espectrógrafo, R < 10000, 4' rendija, espectro-polarimetría
    • LIRIS - espectrógrafo infrarrojo< 4000, e imagen (incluyendo polarimetría), campo 4'
    • ACAM - cámara y espectroscopía de baja resolución, campo 8'
    • cámara de foco primario - óptico, campo 16'
    • AF2/WYFFOS - espectroscopía multiobjeto, R < 9000, campo 40'
    • NAOMI/OASIS - espectroscopia campo integral con o sin estrella guía. Óptica adaptativa (NGS AO), R < 4000, campo 17"
    • NAOMI/INGRID - Imagne IR con o sin NGS AO, campo 40" field (coronagrafía es posible, con OSCA, campo 25")